ŠKODAtours

'Verbazingwekkend hoe snel een dag als VIP voorbij gaat'

Stephen Roche is het gezicht van ŠKODA in de Tour de France. De oud-winnaar van 1987, het jaar waarin hij ook de Giro d'Italia won en het wereldkampioenschap op de weg, begeleidt in de ronde de gasten die als VIP mogen afreizen naar de ronde.

"Het is een unieke belevenis", beschrijft hij de blik achter de schermen die de gasten van ŠKODA krijgen. "Er wordt een toegang tot de sport geboden die voor de gewone fan onbereikbaar is. Je bent een dag lang echt onderdeel van het Tourcircus. Een unieke belevenis dus, maar vooral: een onvergetelijke ervaring."

Op de avond voor de etappe dineren de gasten met Roche en een rits andere oud-renners. Meestal komen dan de prestaties van weleer ter sprake. "We proberen de gasten het gevoel van de Tour mee te geven. Ook zij die niet helemaal in het wielrennen zitten. Die bieden we dus een stukje achtergrond terwijl we ze ook proberen uit te leggen hoe de ronde hier beleeft wordt. Voor gasten die niet bekend zijn met de Tour is dat soms lastig te bevatten."

De VIPs die wel thuis zijn in het wielrennen kunnen echter de mooiste anekdotes van de Ier, een geboren verteller, verwachten. "Ik houd er wel van als een gast een beetje tegengas geeft en wat van de historie kent. Dan komen inderdaad al snel verhalen uit de oude doos op tafel. Ik vind het alleen maar leuk om over deze mooie sport te praten. Dat houd ik uren vol. Zeker als ze de dag erna ook nog bij mij in de auto zitten. Dan praat ik die vijf uur zo bijeen."

Op de koersdag stappen de VIPs namelijk in de ŠKODA Superb, de officiële volgauto's van de Tour de France, en rijden tussen de renners in van de startplaats naar de finish. "Maar eerst is er natuurlijk de Early Bird!", waarschuwt Roche met een lach.

"Voordat we naar het Village Départ gaan stappen we eerst met een de groep gasten op de racefiets voor een lekker rondje. Toen we daarmee begonnen dachten we eerst nog: wie gaat dat nou doen? Om 06.00 uur op de racefiets stappen? Maar we merken dat 98 procent van de gasten meedoet. Het is ook echt geweldig om dat mooie witte shirt van ŠKODA te krijgen en vervolgens met een groep oud-profrenners, waar mogelijk, over het parcours van de Tour te fietsen."

"Iedereen doet mee: van de mensen die nooit fietsen tot de mensen die dagelijks fietsen en van de gasten die superfit zijn tot de gasten die helemaal, en dan bedoel ik ook echt helemaal, niet fit zijn. We hebben zoveel jongens meefietsen dat iedereen ook goed begeleidt wordt. Laat ik het zo zeggen: iedereen weet altijd de weg naar het hotel weer te vinden."

Wat volgt is de karakteristieke harde lach van Roche. Een dag met hem is er één om niet snel te vergeten. In wat slechts één adem lijkt te zijn gooit hij er een rits verhalen over zijn belevenissen in de auto uit. Over hoe hij ooit met de hoogste baas van ŠKODA in gesprek was en opeens werd ingehaald door het lachende peloton. Of over de keer dat hij met een gast besloot even een restaurant in te duiken voor een pastis en daarbij de tijd verloor.

"Maar men moet niet denken dat ze de hele dag in de auto zitten als ze mee mogen naar de Tour", vervolgt hij de beschrijving van een gemiddelde VIP-dag. We rijden vanuit de start voor het peloton weg, nemen een voorsprong op ze en gaan daan eerst, met picknickmanden uit de auto, heerlijk lunchen ergens langs het parcours. Zij die geluk hebben gaan vervolgens de helikopter in en zien het peloton als nooit tevoren. Daarna gaan we in de auto opzoek naar de kopgroep. Het is altijd mooi om de reacties van de gasten te zien als ze beginnen door te krijgen dat we daar dus echt naast gaan rijden. Je zou zo een gesprek met de renners kunnen beginnen."

Het werpt meteen de vraag op of Stephen dat ooit wel eens zelf doet. En dan met name omdat zijn zoon Nicholas Roche en zijn neefje Daniel Martin onderdeel uitmaken van het peloton. "Nee", antwoordt hij echter stellig. "Ik denk ook niet dat Nicholas het op prijs zou stellen als ik opeeens uit het raam zou hangen en naar hem begon te schreeuwen. Hij is 'op zijn kantoor' en ik ben 'op mijn kantoor'. Dat moet je van elkaar gescheiden houden."

"Sterker nog: ik zat een keer vlak voor de kopgroep toen Nicholas demarreerde. Ik twijfelde geen moment en gaf meteen vol gas. Weg daar. Het kon niet zo zijn dat ik daar voor hem bleef zitten en men die connectie maakte. Dan krijg je al snel verhalen dat ik hem zou proberen te helpen, of zo. Dat is op zo'n moment wel jammer voor de gasten in de auto, maar het is helaas niet zo."

Op het moment dat Roche het gas intrapt, spoedt de ŠKODA Superb naar de finishlijn waar de gasten mogen plaatsnemen in één van de VIP-boxen van de Tour. "Recht op de finishlijn! Een hapje erbij, een drankje uiteraard. En dan de renners zien aankomen. Dichterbij de finish kan je letterlijk niet komen. Erg mooi. Ook ik geniet daar elke dag weer van."

"Al met al zal het je verbazen hoe snel zo'n dag voorbij gaat. Er gebeurt de hele tijd iets bijzonders waardoor de tijd echt vliegt. Ik doe dit al jaren en heb nog nooit een gast ontmoet die niet de tijd van zijn leven heeft gehad."

Ja, ik wil updates van ŠKODAtours ontvangen via de mail.

Wil je op de hoogte blijven van alle clinics, VIP-plaatsen, startplaatsen en overige activiteiten van ŠKODAtours? Schrijf je dan in via de knop hiernaast.